En el seu origen, el menjar es repartia pels carrers. Podia ser tant menjar calent com entrepants. Però el concepte de menjador social ha evolucionat amb el temps i avui ja hi ha llocs fixes i preparats, especialment a les grans ciutats, on es dóna de menjar a persones sense sostre o que pateixen una exclusió social molt forta i que dura en el temps. Actualment, també moltes persones amb problemes de salut mental, addiccions i alcoholisme, van a aquests centres.
En l’actualitat, i degut a la crisi que va començar al 2008, els menjadors socials intenten cobrir un dret fonamental, com és el de poder menjar cada dia.

Tot i l’augment de menjadors socials des de l’inici de la crisi, no n’hi ha prou per cobrir la necessitat real alimentària que existeix. A més, els menjadors socials no obren els caps de setmana i les llistes d’espera són molt grans. (només són els que depenen de l’administració pública)